Mision Mars 2020 Perseverance

La misión Mars 2020 Perseverance de la NASA está a solo 21 días de aterrizar en la superficie de Marte. A la nave le quedan unos 41,2 millones de kilómetros en su viaje de 470,8 millones de kilómetros, y actualmente está reduciendo esa distancia a 2,5 kilómetros por segundo. Una vez en la atmósfera del Planeta Rojo, le esperan siete minutos de descenso lleno de acción, con temperaturas equivalentes a las de la superficie del Sol, un inflado supersónico del paracaídas y el primer aterrizaje guiado autónomo en Marte. Sólo entonces el rover -el geólogo robótico de seis ruedas más grande, pesado, limpio y sofisticado jamás lanzado al espacio- podrá buscar en el cráter Jezero señales de vida antigua y recoger muestras que finalmente serán devueltas a la Tierra.

La NASA ha estado explorando Marte desde que el Mariner 4 realizó un sobrevuelo en julio de 1965, con dos sobrevuelos más, siete orbitadores y ocho aterrizadores desde entonces“, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en la sede de la agencia en Washington. “El Perseverance, que se construyó a partir de los conocimientos recogidos por esos pioneros, tiene la oportunidad no sólo de ampliar nuestro conocimiento del Planeta Rojo, sino de investigar una de las cuestiones más importantes y apasionantes de la humanidad sobre el origen de la vida tanto en la Tierra como en otros planetas“.

El cráter Jezero es el lugar perfecto para buscar señales de vida microbiana antigua. Hace miles de millones de años, la cuenca de 45 kilómetros de ancho, albergaba un delta fluvial en formación y un lago lleno de agua. El sistema de recogida de muestras del Perseverance podría responder preguntas fundamentales sobre la existencia de vida más allá de la Tierra. Dos futuras misiones actualmente en fase de planificación por parte de la NASA, en colaboración con la ESA (Agencia Espacial Europea), trabajarán conjuntamente para traer las muestras de vuelta a la Tierra, donde serán analizadas en profundidad por científicos de todo el mundo.

Los sofisticados instrumentos científicos de Perseverance no sólo ayudarán en la búsqueda de vida microbiana fosilizada, sino que también ampliarán nuestro conocimiento de la geología marciana y de su pasado, presente y futuro“, dijo Ken Farley, científico del proyecto Mars 2020, de Caltech en Pasadena, California.

Aunque la mayor parte de los siete instrumentos científicos de Perseverance están orientados a aprender más sobre la geología y la astrobiología del planeta, la misión también lleva consigo tecnologías más centradas en la futura exploración de Marte. MOXIE (Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment), un dispositivo del tamaño de una batería de coche, diseñado para demostrar que es posible convertir el dióxido de carbono marciano en oxígeno. Las futuras aplicaciones de esta tecnología podrían producir las enormes cantidades de oxígeno que se necesitarían como componente del combustible para cohetes del que dependerían los astronautas para regresar a la Tierra y, por supuesto, el oxígeno podría utilizarse también para respirar.

Otra tecnología es el helicóptero Ingenuity Mars Helicopter. Entre 30 y 90 días de la misión del rover, Ingenuity se desplegará para intentar la primera prueba de vuelo experimental en otro planeta. Si ese vuelo inicial tiene éxito, Ingenuity volará hasta cuatro veces más. Los datos adquiridos durante estas pruebas ayudarán a la próxima generación de helicópteros de Marte a proporcionar una dimensión aérea a la exploración de Marte.